循环经济

八成电子垃圾未经有效回收 行业仍存巨大机会

政府需要推出刺激或监管措施,来提高电子垃圾的回收率。 Image: Unsplash/Alexandre Debiève

Jon Smieja
Vice President, Circularity & Senior Analyst, GreenBiz Group
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循环经济

  • 据联合国数据,全球每年产生约5360万公吨的电子垃圾。
  • 其中有83%的电子垃圾均未被回收,这意味着循环经济尚有巨大机遇未被利用。
  • 为了抓住这一机遇,必须帮助人们减轻对电子产品回收后隐私泄漏问题的担忧。
  • 此外,为了提高电子垃圾回收率,政府需要采取刺激措施或实施监管法规。

我意识到自己在个人生活中实现循环经济理念的努力还不够。例如,我家里闲置有许多过时和未使用的电子设备,包括几台旧平板、两台笔记本和几部老式手机。我甚至还有一台第三代iPod Nano丢在家里的某个角落。我认为,许多人的衣橱和抽屉里都塞满了这些废旧电子产品,而这正是循环经济所错失的巨大机会。

为了更好地了解循环经济行业的规模,我访问了位于明尼苏达州圣保罗附近的Repowered电子垃圾回收设施。自2011年开业以来,Repowered已经处理了超过1.8万吨的电子设备,每年处理约136万公斤。目前,Repowered处理着该州收集到的电子垃圾总量的5%。Repowered能够处理除了“白色家电”(冰箱、炉子、洗衣机和烘干机)以外的任何电器。除了处理电子垃圾外,Repowered还倡导制定政策,以增加该州的电子垃圾回收比例。他们最近与麦卡莱斯特学院Iron Range可持续性合作伙伴共同发布了一份关于明尼苏达州循环经济机会的研究报告

以下是我从这份报告以及这次访问中所学习到的三件事。

1. 电子垃圾回收是个大问题

根据联合国2020年的电子垃圾监测报告,美国每人每年产生约20公斤的电子垃圾,全球每年产生的电子垃圾总量估计为5360万公吨。这一数字之大也许并不令人惊讶。真正该令人震惊的是,全球每年只有约17%的电子垃圾能够被适当地收集、记录和回收。该分析报告指出,其余83%的电子垃圾大部分被闲置在家庭和企业中,或被不当处理。

虽然电子垃圾总量仍然小于塑料垃圾(每年约3亿公吨)和纺织品垃圾(每年约9000万公吨),但废弃的电气和电子设备(WEEE)是全球增长最快的垃圾种类之一,每年增长幅度在3%到5%。考虑到塑料垃圾(自2010年至2021年在美国每年增长超过2%)和纺织品垃圾(自2010年至2018年在美国每年增长超过3%)的增长率,电子垃圾的增长速度可谓是相当之快。与塑料和纺织品垃圾对比,电子垃圾的材料价值非常高,当然前提是它们可以被高效回收。

2. 电子垃圾回收的经济潜力巨大

电子垃圾有多值钱?以我的家乡明尼苏达州为例,那里每年估计产生2.66亿磅的电子垃圾。根据Repowered的上述报告,这意味着该州正坐在堆积如山的电子材料上,估计每年能够产生的价值超过28亿美元。

数据来自明尼苏达州电子垃圾回收的经济潜力报告。 Image: Iron Range可持续性合作伙伴

电子垃圾中占重量超过90%的最常见金属是铁、铜、锡和铝。然而,价值最高的金属是钯(每年明尼苏达州所产生的电子垃圾中,估计蕴含着价值超过15亿美元的钯)、铂(约10亿美元)以及铜和锡(每种价值约1亿美元)。

该报告显示,如果明尼苏达州每年回收100%的电子垃圾,则意味着能:

  • 回收7800万磅有价值的材料;
  • 创造超过1700个就业机会;
  • 足够用于制造440000个太阳能电池板的银;
  • 以及足够用于生产155000辆电动汽车的铜。

换句话说,电子垃圾的回收中隐藏着巨大的经济机遇,伴随着巨大的环境、就业和国内供应机会。

电子垃圾回收过程中的分离和分类工作,可能是劳动密集型的。 Image: Unsplash/satyanto

3. 电子垃圾回收并不简单

处理电子垃圾并不简单。首先,像Repowered这样的组织必须安全地销毁设备中的隐私数据。接下来,为了最大化电子垃圾的价值,必须将其组件分离,以便能够进行分类并送至回收流程的下一步。如果设备制造商在其初始设计中就考虑到了设备的循环和回收利用,那么这项分离和分类任务就可以减少对人力的依赖。产品在设计时如果能考虑到后续的循环利用需求,能够使它们更容易得到升级、维修和最终的拆解回收,并使整个行业都从中受益。这样的回收友好型设计也有助于确保人类未来能有可靠的材料来源。

最后,像这样的回收工作,并不总是容易找到相应的劳动力。Repowered在应对劳动力挑战方面,摸索出了一个崭新的应对模式。作为一家注册的非营利组织和社会企业,Repowered雇佣的是那些面临就业障碍的人。这些人通常刚从司法系统中走出来准备重新进入社会,或者正在戒瘾中。这些回收行业的工作能让他们为自己未来的就业做好准备,并为其提供培训和工作经验,扩大就业机会。

从我对Repowered的参观以及对其报告的阅读,我得出了以下主要结论:首先,提高电子垃圾回收率蕴含着巨大的机会。其次,在利用这个机会之前,我们必须克服人们关于交出可能包含敏感信息的电子垃圾的担忧,消除敏感信息必须变得更加便利。最后,为了将回收率提高到目标水平,政府可能需要推出一系列的刺激措施和/或监管要求。不过好消息是,电子垃圾材料中本身就存在着很大的经济价值,我们一定能够找到合适的商业模式来解决这个问题。

本文作者:

Jon Smieja,GreenBiz副总裁、循环经济高级分析师

本文原载于世界经济论坛Agenda博客,转载请注明来源并附上本文链接。

翻译:陈达铿

编辑:江颂贤

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