• 在虚拟现实中开发心理疗法可以提供价格更便宜的心理健康治疗。
  • 模拟真实世界环境可以使人们安全地体验并克服他们通常认为具有挑战性的情况。
  • 这些虚拟现实场景有助于人们解决心理问题,如社交焦虑及各种恐惧症。虚拟治疗教练也在开发当中,以提供更快、更易获取的支持。

我们每四个人中就有一个人会随时出现心理健康问题,因此增加获得治疗的机会变得至关重要。但是,这样做很具挑战性。因为治疗师需要接受广泛的培训,并且最有效的治疗方式包括在日常情况下对病人进行指导,这很耗时,成本也高。

在虚拟现实(VR)中心理治疗可能会提供一个解决方案。以下为虚拟现实改变心理健康治疗的三种方式。

1. “就地”指导

最成功的治疗干预有助于人们在他们认为最具挑战性的情况下改变他们的思维、反应以及行为方式。这可以在是从坐上拥挤的公共汽车,到参加社交活动,再到离开家等任何情境当中。

当我们处于与记忆最初形成时相同的生理或心理状态时,我们往往能最好地记起信息。这就是所谓的状态依存学习。例如,如果我们想让某人记住一种能帮助他们在购买食物时减少焦虑的技巧,通常最好的方式就是让他们在治疗期间去超市,以便进行训练并练习该技巧。

由于成本与时间等因素,这种主动的“就地”指导在心理健康服务中很少出现。这就是虚拟现实可以提供帮助的地方。

虚拟现实环境创建真实世界环境的沉浸式模拟,让你可以像在真实环境一样四处走动并与之交互。你可以进入通常认为具有挑战性的情境,并与虚拟或现实生活中的治疗师一起学习克服困难的心理技巧。

最关键的是,尽管我们知道虚拟现实环境仅仅是一个模拟,但我们仍然会像在相应的真实世界环境中一样做出心理以及生理上的反应。因此,任何在虚拟现实中学习的东西都会转移到现实世界中。

在一项对30名患有严重偏执狂妄想患者的研究中,他们在一次虚拟现实指导课程之后,对真实世界社交环境的恐惧减少了一半。对于一些其他经历,例如恐高社交焦虑,我们也有了类似的发现。

2. 灵活性

虚拟现实不仅更实用,而且人们通常也更愿意进入到会引发他们焦虑情绪的虚拟情境当中,因为他们知道这仅仅是一种模拟。这也更易于使他们反复尝试那些过于可怕或尴尬而无法在真实世界中尝试的事情。

虚拟现实场景也可以按难度分级,甚至可以为每个人量身定制。在牛津大学进行的一项治疗恐高症的虚拟现实研究中,参与者从一座10层楼高的虚拟中厅开始,然后可以选择去哪一层。他们开始时选择从较低的、不那么可怕的楼层开始练习,然后随着他们变得更有信心而选择更高楼层。

研究人员还可以通过虚拟现实技术开发出一些更能增添参与者趣味性的场景,如参与拯救一只小猫或者吹泡泡的任务。这种方式增加了参与者如何克服恐惧的灵活性。这可能是他们对高度恐惧的减少超过传统暴露疗法的原因之一。

虚拟现实的灵活性也意味着其适合帮助治疗一系列心理健康问题。虚拟现实疗法现已用于治疗多种其他类型的恐惧症(如蜘蛛)以及一些疾病(如创伤后应激障碍社交焦虑抑郁饮食障碍精神病成瘾)。

3. 自动化

也许虚拟现实疗法最显著的优势是其可以实现自动化。这意味着在虚拟现实中,可以有一个陪同的虚拟教练来解释治疗方法,并教授可以尝试使用的心理技巧。

例如,我们的团队开发了一个名为Nic的虚拟教练,并将其用于我们正在进行的虚拟现实心理健康治疗的研究当中。Nic会为用户提供鼓励,并教授心理技巧,以便让他们在治疗期间尝试。

像Nic这样的虚拟教练可以像治疗师一样工作,而且不需要治疗师在每个虚拟现实场景中都在场。相反,心理学硕士与同伴支持者(例如有过类似经历的人)可以引导与用户的会话,在虚拟教练的陪同下提供支持与指导。

因为与训练有素的治疗师相比,心理学硕士与同伴支持者的人数更多,虚拟现实疗法有助于确保更多的人能够立即获得他们可能需要的治疗。出于同样的原因,虚拟现实治疗的价格也可能更低。

虚拟现实硬件在不断改进,这意味着在不久的将来,在心理健康服务中使用这项技术来治疗各种疾病将变得越来越经济可行。虽然这种方法永远不会取代治疗师,但其可以增加能够接受治疗的人数。

本文作者:

Poppy Brown,精神病学博士研究员,牛津大学

本文由世界经济论坛与 The Conversation联合发表,原载于世界经济论坛Agenda博客,转载请注明来源并附上本文链接。

翻译:程杨

校对:王思雨