上个月,塔夫茨大学的科学家宣布他们已经创造出一种可以安装在牙齿上的传感器,用以追踪饮食质量并量身定制营养膳食计划。

与此同时,微软宣布已经开发出了能够像人类一样快速而准确地将中文翻译成英文的软件。除此之外,还有一种可以自动组装家具的机器人在上周刚刚问世。

这些都清楚地表明:在今天,阅读科技新闻能够看到一个快速发展、具有无限潜力的世界。

从某种角度来看,的确是这样。

但是,技术使世界变得更美好的能力有着根本性的局限,我们认为当下正是提醒所有人这种局限存在的时机。所有的发展都在某种程度上依赖于互联网,而全球仍有一半以上的人无法使用这种工具。

宽带可持续发展委员会表示,到今年年底,全球互联网的使用率还达不到50%。如果全球保持目前的互联网用户增长率水平,我们在二十年后仍达不到100%的全球互联网普及率。

物联网

到二十年后专家预测第四次工业革命将全面开始。我们将连入发达的物联网网络,将数量之大难以想象的数据提供给更先进的人工智能工具,使我们能够创造具有颠覆性的新产品和服务,从而产生巨大的财富。至少对于我们这些能够接入互联网的人来说是这样。

即将到来的这种不平等的财富快速增长是一个重要问题,因为它会扩大当前全球不平等的断层。互联网的用户绝大多数集中在发达经济体,而最大的鸿沟存在于世界上最贫穷的地区。

下面的地图和图表显示了大多数发达国家的互联网连接热点,以及在发展中国家增加互联网使用的广阔机遇。

如果这种状况不能很快解决,那么第四次工业革命将主要使发达地区受益而落后地区则更加落后。

红色区域表示互联网接入设备最多的地区。

这并不是说,最不发达的国家成为人工智能领域全球领导者的唯一阻碍是使全部人口接入互联网。但是这样做能够创建一个国家数字生态系统,增加其成为该领域中竞争者的机会。我们尤其不应该低估新兴经济体推出本土产业的前景。这些本土产业为该国家或该地区人口提供量身定制的产品,推动经济增长的同时共同应对全球不平等。

不要忘记全球领先的移动支付提供商M-Pesa的例子,该公司50%的股份来自非洲,并且最大的用户群位于肯尼亚。

有人认为互联网普及率最低的国家很可能会错过第四次工业革命,这就是为什么数字鸿沟现在是一个非常重要的问题。它应该在全球对互联网发展的讨论中得到更多的注意。

迄今为止,对优先考虑互联网发展予以赞成的论点与其推动可持续发展的潜力有关。这很好理解,现在不仅有许多研究表明,宽带普及率上升对宏观经济增长有好处,但更令人惊叹的是个人和社群的生活如何随着互联网的到来而日新月异。作为互联网开发专业人员,我们已经见证了许多例子。

我们中曾有人亲眼看到一个贫穷的印度尼西亚商人在家中接入互联网后,收入在九个月内增长了七倍。他利用Facebook为他制作的食品找到经销商,说服他们进行实地考察,并与每个经销商签订了合同。

另一位见证者讲述了一名八岁的男孩如何利用互联网拯救巴西北部一个村庄的经济。这个村庄的收入来源于出售鸡。最近有很多当地的母鸡开始吃自己的鸡蛋,在传统上这被看作是这只鸟被妖魔所附身需要被处死的一个标志。但男孩通过互联网可以找到一段YouTube视频,解释这只是表明了母鸡饲料中的钙缺乏,而这个问题能够在村民的能力范围内得到解决。

然而,尽管这些论点很有说服力,但它们并没有充分地影响到全球范围的讨论。

尽管互联网增长速度过慢,尽管全球基础设施中心已经确定,从现在到2040年,在信息和通信技术(ICT)基础设施领域会出现1万亿美元的全球资金缺口,但是过去六年来多边发展银行只投入了1%的资源用于解决这个问题。

为什么?最近万维网基金会支持的一项调查显示,对于信息通信技术连接的投资绝大部分被视为私人企业的领域,特别是移动运营商。

Image: International Telecommunication Union

这种状况需要改变,而首要的是反驳这个论点。如果要求开发银行推动多边开发银行贷款组合的政府不能以可持续发展为理由对信息通信技术进行投资,也许他们可以通过展示实现互联互通对参与第四次工业革命多么重要达到这一目的。这也可能有助于产生政治决心、阐明监管制度,并使该领域对非传统私人投资者更具透明度和吸引力。

我们在世界经济论坛中正在与各国政府和地区机构达成合作,探讨如何通过我们的全民互联网项目扩大互联网连接投资者群体。

我们刚刚发布的新研究表明,在互联网使用率低的地区,移动运营商面临着艰难的投资环境。尽管在某些情况下互联网投资的回报可能在两年内就超过支出成本,但这些回报通常是算为整体经济而非私人投资者。网络运营商往往需要共同融资才能使投资获利。

如果我们在信息通信技术投资领域中引入更多的参与者,那么我们可以开始将投资成本社会化,以更好地反映出投资回报的支出。这应该会显著地推进信息通信技术基础设施的发展。但它也始于从不同的角度思考互联网。使人们互联互通不仅仅关乎经济增长或社会包容,这可以使你的国家避免错过第四次工业革命和家具制造机器人等其他进展。

作者:Eric White世界经济论坛全球领导力研究员、全民互联网项目负责人

Oren Pinsky世界经济论坛日内瓦总部全民互联网项目协调员

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翻译:徐嘉莹

责编:张智

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