2010年5月22日,某个人买披萨饼的过程竟然创造了金融界的新历史——别慌,不光你不知道这事儿,我们以前都不知道。

这位名叫拉斯洛·豪涅茨的工程师买的是披萨饼还是什么并不重要,重要的是他付款的方式。这一餐披萨花了他1万比特币,而那一笔交易更是这一虚拟货币首次用与实体商业活动。现在,5月22日已经成了比特币狂热者口中的“比特币披萨纪念日”。

从那时起7年过去了。无论是比特币的应用范围还是其价值,如今都早已今非昔比。如果工程师豪涅茨只是选择持币观望,他就没法创造历史,而是会坐拥一笔价值1亿6728万元人民币的巨款(按照2017年6月1日午夜比特币中国交易所最新成交价换算——译者注)。

今年3月,1比特币的平均成交价历史上首次超过了1盎司黄金现货的交割价。比特币价格的飙升要归功于近年来飞速拓展的使用量。2009年全年,全球的比特币交易总笔数不过几千笔;而仅2017年1月一个月,全球比特币交易的总笔数就逼近了1000万笔大关。分析师认为,投资者认为其回报率好于其他传统投资,以及比特币受到亚洲国家热捧的事实,都间接推高了比特币的价格。

比特币是啥?

话又说回来了,比特币到底是什么?

比特币是一种只存在于数字化世界中的“加密货币”(cryptocurrency)。2009年,一位化名“中本聪”(Satoshi Nakamoto)的人提出了比特币的基础技术架构,让人们可以无需银行等中间机构,直接实现账户间的加密货币支付。

由于其算法特定,一定时间内产出的比特币存在数量上限,而这一产量上限会随着时间推移逐渐压缩,直至无穷小。

比特币如何运作?

用户通过电脑或手机App中的比特币钱包收取、保存和发送比特币。通过全球各地的交易所,人们可以自由买入或卖出比特币,实现与真实货币间的兑换;或通过扫码等方式为线下商品或服务付款。

每一个比特币钱包都有一个专门的地址。只要付款方有了收款方的比特币地址,就可以直接付款。支撑这一体系运行的则是区块链技术,这一不依赖中心服务器,而是依赖全球计算机组成一个P2P网络的技术,能够像全球总账簿一样,记载比特币网络中的每一笔交易。每一笔交易也必须经过区块链认证后方能被认定有效,此时收款方才算是真正收到钱。

而生成比特币的过程,实质上是一个由计算机进行大量的数学解密运算的过程。首先计算出某一特定数学问题的计算机,会向全世界广播自己的运算结果。当大家承认了这个解的正确性之后,对应的比特币就归这台计算机所有,而这个结果将会成为下一个问题题目的一部分。这个过程被称为“挖矿”。只要你的电脑运算能力足够强,你就能参与“挖矿”——曾经有段时间,中国比特币“矿工”的运算能力占到了全世界的7成以上

比特币能做什么?

人们可以在线上和线下利用比特币消费。在线上,比特币可被用来支付Reddit和WordPress等虚拟服务的费用;在线下,也有很多商户接受比特币。你也可以通过各国的交易所,把比特币兑换为各国货币。

虽然你现在还没法拿比特币在超市买菜,但一些人认为这只是时间早晚的问题。多家比特币运营商已经推出了Visa贷记卡,在你刷卡时自动用比特币结算。

你甚至都不需要理解比特币的原理就可以开始用他。毕竟,我们也没几个人搞得清银行的原理不是?

比特币当然也有问题

比特币的去中心化设计,决定了整个网络一段时间内能够处理的交易笔数上限。随着交易数的不断增加,交易得到系统确认所需的时间就会越来越长。长期以来,参与比特币系统设计的相关人士们一直在争论如何解决这一问题,但始终未能找到最优解。

同时,比特币和其他软件系统一样,也存在需要修补的漏洞。

另一大问题是各个主权国家和地区对比特币的态度。有些国家将其视为原油和黄金等可交易的商品,有的将其视为完整货币,有的则完全禁止其流通。

政府对比特币用户的匿名属性颇有微词,担心比特币成为犯罪的帮凶和洗钱的工具。这样的担心不无道理:在最近一次“WannaCry”勒索病毒的袭击中,黑客就指定了三个比特币账户用于收款,最终收到了十几万美元。欧盟如今正考虑以反洗钱和防止资助恐怖主义为名,要求比特币用户实名化

此外,比特币系统并未受到高度管制。原因之一是世界上任何一个程序员,都有完整分析比特币系统工作原理的条件。如果人们想对比特币系统本身作出修正,就必须获得绝大多数用户的认可,使得他们选择修正后的比特币客户端软件。有人甚至质疑,针对比特币的管制到底存不存在。也有人担心比特币管制的不确定性,将成为比特币发展路上的一大障碍

是走还是留?

互联网中的“加密货币”不止比特币一种。现在广泛流通中的“加密货币”超过两百种,在流通范围领先的比特币之外,莱特币(Litecoin)、以太坊(Ethereum)、瑞波币(Ripple)和新经币(New Economy Movement)等也有不少用户,甚至还有诸如“狗狗币”(Dogecoin)等从网络迷因中诞生的数字货币。

《经济学人》杂志认为,现阶段我们正面临一场“加密货币泡沫”,而泡沫终将破裂。甚至有资深比特币从业人士认为,比特币最终将会失败。然而某家关注比特币“死亡预言”的网站至今已经记录了106次这样的预言。另一项最新发表的研究则认为,比特币等数字货币绝不会只沦为一时风潮

因此简单来说,前路仍旧未知。不过至少,现在你可以前往中国的几大比特币交易所——比特币中国火币网OKCoin币行,体验一下比特币的运作和交易。也许你还可以带上你的比特币钱包,去某家支持比特币支付的餐厅吃一顿。

要来试试吗?

作者:Alex Gray, Formative Content。
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翻译:达沃斯博客翻译小组·钟源
责编:刘博睿
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