从一开始,美国和欧洲的领先地位就定义了航空界。在很大程度上,西方世界在国际航空界的领导地位也是无可争议的。波音公司和空中客车公司在客机制造领域的双头垄断,以及美国联邦航空管理局(FAA)和欧洲航空安全局(EASA)的监管领导为全球航空安全设立了标准。但有预测清楚地表明,中国将成为主导力量,打破世界航空业一直以来的局面。

1. 中国拥有更快的创新速度

中国无人机产业的特点和驱动力都取决于一家公司:大疆创新。在消费级无人机领域,它占据了超过70%的全球市场份额,2017年的年收入为27亿美元。这家深圳公司拥有完整的供应链集成、生产流水线、创新速度和物流支持,没有一家西方公司能与之匹敌。上述特点也为其提供了巨大而明确的竞争优势。国际竞争对手也屡屡未能与影响中国更广泛经济境况的低成本硬件与软件设计、制造能力和物流链相抗衡。大疆创新的创新速度超过所有同行,它也能迅速整合竞争对手的能力,同时以超乎寻常的速度开发安全飞行所需的能力,最终实现了更好的空中数据采集、视频共享和用户体验。

除了实现航空成像,中国制造商在开发和测试个人自主移动系统方面也远远领先于竞争对手。亿航是一家专注于基于无机载控制开发乘客运输的中国公司,2018年初,它在中国农村地区完成了首次载人试飞,时速高达130公里每小时,最长飞行里程达80英里。在存在着国际竞争对手的同时,为新的移动项目寻找测试平台一直是一个挑战,获得传统航空局的认证也几乎不可能;今年早些时候,新西兰与刚创办的加州企业Kittyhawk合作测试电动垂直起降(eVTOL)飞行器,登上头条新闻;而亿航在中国开展相关测试已达数年。最近,深圳、江西和三亚宣布开展无人机交通管理(UTM)试点项目,以实现城市上空无人机实时协调运作,这是商业无人机产业发展的关键因素之一。其他国家多年来在行业标准上已达成一致,共同开发技术协议,中国也在测试远程识别、跟踪和实时UTM;中国还利用Unifly等公司的经验,通过与华为等国内技术领军企业合作,寻求新的创新试验平台。

唯一使中国与其他国家间差距不至于太大的因素是:中国缺乏一个强有力的无人机监管框架,无人机无法在全国范围内运营。只有卢旺达能够实施这样一项有凝聚力的政策,因为它在国家规模的远程无人机运输方面领先于世界。一旦中国能够系统地批准任何规模或类型的无人机操作,它将比世界其他地区领先几年、甚至是几十年。

2. 中国需要下一代物流网络

关注移动性的科技公司正通过在中国实施巨大投资,来重新定义在人口密集的中心和人口分散的农村社区的人口、商品和服务流通方式。从2014年至2017年,它们在汽车、科技和电子商务平台上的投资超过了500亿美元,已经让世界其他地区相形见绌。据估计,到2020年,中国的电子招车(通过电子方式打车)服务消费额将达到720亿美元,超过世界上所有其他国家的总和。中国将有14.2亿人口,许多城市的人口密度都排在世界前20名,中国在人口、物资和服务方面迫切需要更大的流动性。

中国的经济增长率为6.5%,地理密度极其多样化,城市和农村完美结合的运输环境为无人机运输提供了用武之地。去年,中国第二大在线零售商京东利用40架无人机建立了覆盖100个村庄的无人机运输网络,而美国公司亚马逊仍在获得试飞批准。作为全球无人机运输领域的领军企业,顺丰速运最近成为了中国首家拥有无人机运营权的公司。据估计,在B2C交付形式中,80%的货物的特点是高价值与低重量;因此,无人机很快便将成为中国乃至世界“最后一英里”交付的一股颠覆性力量。

3. 中国政府正在支持第四次工业革命

中国独特的经济和政治环境正在推动无人机、个人空中移动和数字基础设施层的发展,使其得以运行。中国政府对技术和航空航天领域的大举投资,以及通过灵活监管提供支持,给予了该技术最大的动力。习近平总书记提出的“中国制造2025”计划将对中国航空航天产业的国际化和全球领先地位发挥重要作用。预计到2024年,中国将成为全球最大的民航市场,但目前中国几乎所有飞机都是从海外购买来的。为无人机开发的许多技术将转移到更大的客机上,当然也会转移到个人自主移动平台上。中国将超越目前的技术领导者,如波音和空中客车。尽管空中客车和波音都缺乏能在战略上支持它们的政府,但它们也正致力于将业务范围扩大至低空移动设备和自动飞机

第四次工业革命是指推动监管变革的技术发展。那些能够支持创新、同时保护社会免受更大风险的国家将取得成功,但那些未能创造更美好未来的国家所获得的利益也将十分有限。通过利用类似于上世纪90年代初硅谷的集群效应,中国集能力、技能、专业知识和物流为一体,促成了其在当下的竞争优势。最终,中国将成为能够以最快的速度和最灵活的方式实现革命性技术的国家,并将在未来的航天工业中赢得胜利。如今,中国才是最具潜力的角逐者。

作者:Harrison Wolf,世界经济论坛明日商业民用无人机项目负责人

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