导致健康差异的因素有很多,但基因无疑是其中之一。这并不意味着我们应该对在高龄保持健康感到消极。尽管我们的基因是继承父母的,但真正影响我们的状态的还有生活方式。通过添加类似于开关的“化学标签”,饮食、运动和压力水平可以改变基因发生作用的方式,从而影响我们的健康和寿命。针对于这一过程的研究被称作表征遗传学

在对健康状况良好的处于90-100岁的老人进行的一系列研究中(BELFAST 研究),我们发现参与者携带的与心血管疾病有关的基因较少,并显示出一些可能有助于增强免疫力的基因类型。

最近的研究中,我们在这些发现的基础上询问这些参与者长寿的原因,以及为什么他们可以保持健康。我们发现,在和基因组分析共同使用时,家族史和个人故事也有很强的作用。它们可以帮助我们分析信仰、行为和生活方式选择如何巧妙调整了基因在日常生活中发挥的功能

在和这些期颐之年的老人聊天的过程中,我们发现,在他们心中基因十分重要,但是他们还说了几个他们认为帮助保持长寿和健康的其它因素。

基因和良好的健康状况

90多岁被调者中有一些兄弟姐妹,他们表示基因很重要。99岁的Ellie说道:“我猜是因为我的家庭——我妈妈的女性亲戚好像都活到了90多岁。我能记起的堂亲和阿姨们都活到了90多。”

她补充说:“男性活不了这么久。”

实际上,Ellie观察到了一些科学家们仍未搞清楚的现象:女性活得比男性要长。证据显示,这可能是因为子宫中的男性荷尔蒙可能会导致更多老年病的出现。

锻炼身心

我们研究中的所有人都谈到了保持身心活跃的重要性。店主罗伯特说:“我一生都在努力工作。我觉得这就是秘诀。”

现年95岁的Norman是一位铁路工人,他的哥哥也90多了,他说:“我 16 岁离开学校,是的,我们不得不去上班谋生。不像今天,你可以继续接受教育直到23或24岁。”他96岁的哥哥Joyce表示同意:“是的,我们工作很努力。这个毋庸置疑。”

Samuel今年95岁了,但是感觉就像25岁一样年轻,他的脑力活动很多,并且告诉我们说他刚刚写完自己的第十本书。

体育活动对健康的好处是不容忽视的。定期锻炼会改变我们的表观基因组,激活改善肌肉功能的基因。运动不仅可以保护我们的肌肉,还可以保护我们的大脑,并且其效果可能与我们所做的运动量有关——做的越多,效果就越大。锻炼对每个人都有好处,什么时候开始都不算晚

营养均衡

许多研究参与者提到了食物的重要性。Norman说:“我一直过着平静的生活。从不吸烟或饮酒,并且总是吃健康的食物,不吃垃圾食品。”他的兄弟Joyce补充说:“我们总是吃健康的食物。从不抽烟,顶多几个月抽一根。”

92岁的艾琳详细介绍了“健康的膳食。妈妈会给我们熬一大锅肉汤。”

俗话说得好:吃什么补什么。科学家们提供的证据表明,水果和蔬菜可能会抑制致癌基因生长,或者可能通过改变表观遗传标记来保护我们免受癌症的侵害。

被调者中几乎没有人抽烟,避免了各种已知的吸烟相关表观遗传效应,比如肺部损伤,以及更高的痴呆和癌症风险。

保持愉悦,积极社交

许多参与者表示自己总是感到“快乐”、“开朗”、“从不忧郁”,并满足于“丰富的生活”和家庭关系。典型例子包括95岁的Samuel,他说他“对人感兴趣,对生活感兴趣”。他93岁的姐姐Ethel补充说:“[我]对事物以及正在发生的一切感兴趣。”95岁的Sarah是两个姐妹之一,她告诉我们:“哦,我总是很开心”,而她94岁的姐姐Mariah说:“我本身就有快乐的性情”。

拥有应对困难的能力或意愿是我们观察到的另一种常见态度。正如96岁的Eileen告诉我们的那样:“[我]只是顺其自然。”

不是说没有疾病或能够独立生活就意味着良好的老年生活,老人们还需要积极参与社会活动。拥有朋友和家人是变老过程中的重要因素,有助于保持良好的心理健康,降低过早死亡的风险,并可以帮助人们应对生活中的压力事件

我们基因遗传中的变化——以及健康的老人的生活故事——解释了饮食、体育活动、压力以及对于毒素和感染的接触如何微妙地改变我们了的基因和我们对疾病的易感性。

健康老龄化的关键可能不在于选择父母(哪怕我们可以),而是做出良好的生活方式选择。

本文作者:

Irene Maeve Rea

本文由世界经济论坛和The Conversation联合发布,原载于世界经济论坛Agenda博客,转载请注明来源并附上本文链接

翻译:程杨

校对:王思雨