撒哈拉沙漠是全球最大的沙漠,覆盖面积超过350万平方英里。据《气候杂志》(Journal of Climate)新近发表的研究显示,在自然气候变化与全球变暖的双重作用下,撒哈拉沙漠面积在过去一个世纪扩大了10%。

沙漠扩张主要发生在夏季多雨的月份,扩张方向以南部为主。目前,撒哈拉沙漠的边界与苏丹、乍得和毛里塔尼亚农业区的距离有所拉近。研究发现,撒哈拉沙漠向北部的扩张主要发生在冬季。

“按照年份来考察水资源规划和农业发展的意义不大,”该研究的合著者、马里兰大学气候学家苏曼特·尼加姆(Sumant Nigam)告诉E&E News新闻网站。他表示,最重要的信息是“在农业最易受影响的夏季”发生了什么情况。

撒哈拉沙漠的扩张,尤其是向南部的扩张受到了北大西洋年代际振荡(Atlantic Multidecadal Oscillation)的影响。北大西洋年代际振荡是一种自然气候循环,平均每60至80年会令大西洋气候由暖转寒,还会影响非洲大部分地区的降雨模式。不过,全球变暖也可能改变大气循环模式。例如,哈得里环流圈在将空气由赤道地区带向亚热带地区时,会导致空气变得干燥,从而催生出众多亚热带沙漠,其中就包括撒哈拉沙漠。

此项研究通过考察降水数据,思考撒哈拉沙漠在过去一个世纪中发生的种种变化,是这方面的前沿研究。与此项研究相比,此前考察沙漠边界的研究主要着眼于短期或数十年内的变化,考察依据则以卫星图片及植被格局为主。

“毋庸置疑,人为因素在其中起到了重要作用。但是,气候变化的自然循环会在不同时期导致沙漠扩张或萎缩。这种变化也符合气候变化的自然循环规律,”尼加姆说道,“对这两种因素都有所了解,有助于寻找归因,进行预测。”

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责编:张智

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