据估计,每年约有6000-14000吨防晒霜会进入珊瑚礁生长的海域。我们涂抹在皮肤上的化学用品也许能够预防皮肤癌,但防晒霜对环境究竟会造成何种影响,我们仍然所知甚少。初步估计,情况并不乐观。早期的研究显示,如果我们能像某些星球、动物一样防御太阳的照射,大自然也许会为这一问题提供解决方案。

防晒霜能够有效防止皮肤受到紫外线的损害,从而预防黑色素瘤及皮肤癌。防晒霜中含有许多成分,能够过滤太阳光中的紫外线,吸收、分散辐射,防止阳光接触到皮肤。很多研究(如澳大利亚科学家所进行的一项长期研究)都表明有规律地使用防晒霜能够降低皮肤癌的患病率

潜在的问题在于,防晒产品中的很多成分是人工合成的有机物质,就像我们用来制作塑料的材料一样。这些分子结构极为稳定,即使接触外界环境也不会分解。因此,人们会在鱼、海洋哺乳动物(如海豚)甚至是某些栖息在海洋上的鸟类的体内探测到防晒霜的成分。

这些化学物质会对环境造成何种影响,人们目前还无法完全了解,但这一点正逐渐成为人们研究的重点。我们知道,有些过滤成分与雌性激素有着相似的结构及化学作用。这有可能导致激素分泌的改变,甚至改变某些鱼类的性别特征。防晒霜中用于过滤紫外线的成分也与珊瑚白化有关。

很多管理机构对此十分关注,并开展了监控。欧洲化学用品管理局列出了16种在欧洲最常用的防晒霜,它们会对环境、健康构成潜在的威胁。因此,这16种防晒霜很有可能被禁用。目前,由于可能会对夏威夷等地的珊瑚礁系统造成损害,某些防晒霜中的成分已经被完全禁用。

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目前,这些担忧相对来说还不是很紧迫,但我们仍需继续研究,提升防晒霜的安全性以及生物适应性。同往常一样,解决环境问题,还得从环境本身着手。很多海洋物种全天都会暴露在高强度的紫外线直射之下。久而久之,它们进化出了有效预防紫外线损害的生理结构。

例如,蓝藻、海藻等微生物能够生产一种名为MMA(类菌胞素氨基酸)的化合物,起到过滤紫外线的作用。这种化学物质会通过食物链传递到珊瑚、无脊椎动物以及鱼类中,并就此在会暴露在紫外线的组织之中(皮肤、眼睛、卵)集聚。MAA能够有效吸收紫外线,并把其转化为无害的光和热,从而保护生物组织不受到辐射的损害。

有证据表明,这些成分还能起到抗氧化剂的作用,这也是其他人工合成的防晒霜所不具有的特殊功效。太阳的辐射会使得原子、分子变得活跃,成为自由基,与其他的大分子分离。自由基会导致组织被氧化,但抗氧化成分能够中和这种效应。

这种化合物有其潜在的利用价值。它可以被用于健康方面,尤其是用来制作防晒霜。但目前还处于开发的初级阶段。在实验室中,这种化合物表现出了极佳的功效。下一步就是将这些化合物运用到人类身上,真正实现其潜在的价值。

虽然如此,继续使用人工合成的防晒霜对于公共健康有着重要的意义。目前为止,仅有少量证据表明防晒霜可能会对生态系统造成损害(尤其是紫外线过滤成分在生物体内富集)——毕竟紫外线对于皮肤的损害是众所周知、毋需质疑的。

作者:Karl Lawrence, 伦敦国王学院光生物学博士

Antony Young, 伦敦国王学院实验光生物学教授

本文与The Conversation联合发布,转载请注明来源并附上原文链接

翻译:达沃斯博客翻译小组·彭永康

责编:刘博睿

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