虚拟世界

随着2016年3月的虚拟现实头戴显示器Oculus Rift的发布,虚拟现实时代正式到来。自90年代以来,虚拟现实科技便总是处于风口浪尖,但是Oculus Rift是第一件面向消费者市场的高端虚拟现实系统,同时早期检验证实其可以给用户带来他们想要的体验。
虚拟现实终于成真。

对虚拟现实的研究在这个新时代迅速发展,专家们很快找到了创造性的方法让虚拟体验更具有身临其境之感……更为真实。到目前为止,虚拟现实技术早已超越了视觉和听觉。我们发展出让用户在虚拟现实中触摸到虚拟物品、感觉到空气的流动和温度的变化、甚至品尝到味道。

但是,尽管有着这样的进步,没有人会将之与现实世界混淆。这项技术还不够先进,并且,只要我们还需要依赖于传统的头戴耳机或者其他穿戴设备,就永远达不到要求。

在我们能够创造一个真正的与现实世界无异的虚拟世界之前,我们需要先把虚拟现实的时代抛开,进入神经现实的纪元。

VR 2.0也是现实2.0

神经现实是指与人类大脑直接连接并驱动的技术创造出的现实。传统的虚拟现实依托于用户应对外部刺激(比如,挥动控制器使得挥动屏幕上的一把剑)的实际反应,神经现实系统界面通过脑机接口(BCI)直接与用户产生生物连接。
值得注意的是,这项技术并不是什么遥远的科幻景象,这是非常真实的。

巩固一下基础知识:脑机接口是将我们的大脑与机器连接的通道,他们可以是入侵式的(需要某种植入物)也可以是非入侵式的(依靠电极或者其他外部技术来检测和指导大脑信号)。专家预言,脑机接口的发展将会开启人类革命的新时代,因为这些设备在治疗疾病、学习、沟通等方面具有革命性的潜力。简而言之,它们将彻底改变我们看待和应对世界的方式。

事实上,一些企业已经在神经现实的新兴领域有创造性的发展。

2013年由物理学家Dan Cook成立的EyeMynd公司的目标就是,创造一个能让用户在不需要侵入式终端控制器的情况下,仅仅通过思考浏览虚拟世界的虚拟现实系统。

“当你处于虚拟世界时,不论你是在玩游戏还是做别的什么事情,你都不需要思考你该怎么使用你的双手,”Cook在11月对Digital Trends网站说道。“通过纯脑波来控制会更好。这会是一个更令人满意的经历,同时能够带来身临其境般的享受。你能够忘却你身为人类的躯壳,而仅仅专注于眼前发生的种种。”

Cook把这样的经历比作梦境。“在梦里,你可以脱离你的双腿飞驰。这样的梦境和想象所带来的大脑信号可以被我们识别,”他告诉《卫报》,“通过我们想要完成的这些,你将不再需要眼球来看,也不需要耳朵来听,更不需要手和脚。你可以忽视这一切。”

EyeMynd的系统是非入侵式的,这意味着这不需要用户进行任何设备的植入。相反,他们需要戴上一个头戴式设备,其中包含着脑电图传感器以检测他们的脑波。

Cook的公司不是唯一一个开发出利用脑波探测的外部技术使得虚拟现实经历更为天衣无缝的公司。新成立于波士顿的企业Neurable、生物信息学公司EMOTIV、以及社交网络巨头Facebook都致力于让用户仅仅通过思考浏览虚拟世界的非入侵式设备的技术。

然而,正如音频科技公司OSSIC的首席科技馆Joy Lyons在2016年的洛杉矶虚拟实境夏季博览会对副主席说的那样,不管有多么先进,理想的创造一个新现实的硬件不会是外置头戴式耳机。这是“大脑芯片”。

图片来源:Statista

你脑海中的世界

今年早些时候,连续企业家伊隆·马斯克成立Neuralink公司,这是一个以发展处一项利用一串隐藏电极将人类大脑与数字世界连接起来的尖端科技的公司。在马斯克的宣言的不久以前,Braintree的创始人布莱恩·约翰逊宣布开始了相似的商业经营——他投资了1亿美元解锁人类大脑的力量,使得我们的神经信号变得具有可编程的特性。约翰逊的公司Kernel致力于创造世界上第一个神经假体。

马斯克预言我们最终将会创造出与现实社会无二的计算机模拟现实,并且如果这些大脑接口成真,它们将扮演着我们享受这些模拟现实的平台,是我们不仅仅看到一个具有现实感的世界,并且还能触摸它,真正地感受到它。

由Neuralink发布的详细的报告中,Tim Urban描述了被提出的这项技术对我们理解现实的潜在影响。不再是依赖像护目镜、手套和头戴式耳机一样的外部硬件来哄骗我们的感觉、使我们相信我们接触的虚拟世界是真实的,我们可以用真实经历大脑参与的部位来规划现实。

“这自然不再需要屏幕——因为你可能只需要让虚拟屏幕出现在你的视觉皮层即可。或者带着你的五感跳进虚拟现实的大电影里,”Urban宣称,“你将真正能感受到自由。”

当你品味披萨饼时工作的大脑的部位将会在你在虚拟世界咬下一口时再次运作,当你闻到海洋的空气时工作的大脑的部位将会让你“站在”虚拟的大西洋的海边时感受到相同的气息。

真实世界与虚拟世界的不同将难以察觉。不管出于任何的意志或是目的,差异不将存在。

要明白让这项科技成为现实并不容易,需要克服许多与科技无关的障碍和额外的挑战(比如开发出人类大脑和我们的神经的完整的图表)。选择颅脑手术是一项极其有争议的项目,同时过去的实验也并不能得出有保证的结果。Neuralink和类似思路的公司在他们的机器实际能与人类连接之前需要花费许多年的研究,并且即使如此,他们还需要克服监管上的困难。

尽管如此,脑机接口的研究在迅速发展,因此,一套能将一个全新的世界有效地投入我们脑海的电极系统看上去虽然像一个科幻白日梦,但是现实可能不再如此。毕竟,就在20年前,今天Rift所达到的虚拟现实的经历是完全无法想象的,而且现在,任何一个人都能花600美金将之带回家(并且价格仍在以一个可观的比例下降)。

正如Cook对《卫报》所说的一般,我们无法想像当我们仅仅依靠思想就能浏览虚拟世界成为寻常的那天的到来:“十年以后的今天,这将变得平淡无奇。”

作者:Kristin Houser是Futurism的作者。
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翻译:达沃斯博客翻译小组——胡静璇
责编:刘博睿
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