在自然界,一个系统产生的垃圾可能是另一个系统赖以生存的食物。在人类开始创造自然界无法消化的各种复杂材料之前,无所谓垃圾一说,那时候的人类和自然生态系统和谐共存。但是,在过去一百年中,人类开发了自然界无法消化的许多材料。这些材料的使用寿命很短,人类在用完这些材料后最为常见的做法是填埋它们(垃圾填埋场)或者焚烧它们(焚化厂)。这两种处理方法都带来了很大的问题,产生了巨大浪费,并且不可持续。

垃圾填埋场在美洲地区最为常见,是一种最糟糕的垃圾处理方法,因为这些材料需要数年甚至几百年的时间才能分解,并且会将有毒物质渗入地表,将甲烷释入空气。(今天依然十分普遍的)老式焚化设施能够捕获一些能源,但是效率低下,并且产生污染。新式的焚化设施更加高效、更为洁净,但是仍然属于线性系统,会导致对化石燃料的依赖,并且事先假定材料迟早会被废弃。

有人寄望于“废弃物-能源转换”系统,即从(塑料袋到老式冰箱等)废弃材料的石油中提取能源。但是,这种方法却无法捕获制造这些材料时使用的原始能源,尤其是大量的水和化合物。在制造替代性塑料的过程中,会用到新的生产能源、水和化合物,因此废弃物又会自行循环产生。用这种方法捕获能源不仅效率低下,而且导致对化石燃料的永久性依赖。

我们来比较下这种线性系统和回收利用的方法。回收利用是指我们将材料搜集在一起并将其熔化,然后作为一种新的材料加以利用。通过这种方法,原始生产的材料仍然保持一种材料的形式,但是却避免了制造替代性产品所需耗费的水和能源。

发展循环经济对于人类应对废弃物挑战至关重要。这可是项不小的挑战。世界银行最新的研究预测,全球范围内的城市废弃物将增加70%,而发展中国家面临的问题最为严重。根据预计,目前每年产生的废弃物总量为13亿吨,到2025年,这一数字将上升至22亿吨,世界各国每年为此付出的成本也将从2050亿美元激增至3750亿美元。

不幸的是,包括欧洲各主要国家在内的世界大部分地区仍然将“废弃物-能源转换”视为一种回收利用。实际上它不是一种回收利用的方法。有关生产者延伸责任(EPR)的各项法律都规定,生产者要共同致力于构建一种体系,对于其产品及包装中产生的废弃物进行回收利用。但是这些规定往往只是涵盖了那些容易回收的材料(纸、玻璃、铝以及某些类型的塑料),对于其他的各种废弃物(其中大部分也是可以回收利用的)却仍然采取焚化措施。

加拿大将于2014年推出一项雄心勃勃的EPR计划,并有可能为美国提供范例。美国是世界上最大的经济体,也是产生废弃物最多的国家。但是,加拿大国内也存在多种力量,尤其是那些从废弃物焚化中获益的公司,仍在努力游说将“废弃物-能源转换”定性为回收利用的一种方式。

循环经济这一概念并非漂亮的理论说辞,而是我们这个星球面临的紧急议程。在针对如何花费数十亿美元治理难以计数的废弃物所开展的各种讨论中,循环经济都处于核心位置。如果循环利用能达到一定的规模,那么其经济效益会大幅提升。长期发展线性经济隐含着大量的真实成本。我们是该保护一个健康的大自然(数千年来养活了地球上的生命),还是依赖“太平洋大垃圾场”(一个漂浮在太平洋上的塑料垃圾场,大小相当于德克萨斯州),这是两个截然不同的选择。

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作者:Tom SzakyTerraCycle公司创始人兼首席执行官。